Russian home-distilled vodka (Samogon)

In today’s series “Read and listen in Russian” we present you a story about Russian home-distilled vodka – samogon.

Samogon has quite an incredible history. Nowadays it is a folksy, one might even say a plebeian drink. But before the abolition of serfdom, everything was different. Russian home-distilled vodka was considered to be the most elite aristocratic drink.

Learn more about this page of Russian history from today’s lesson.


Download the audio file of this lesson

Ру́сский самого́н пе́рвой полови́ны XIX ве́ка ча́сто превосходи́л по ка́честву англи́йский ви́ски и францу́зский конья́к. Ра́ди ка́чества теря́лось до 95% первонача́льного сырья́. Из ты́сячи двухсо́т ли́тров зато́ра получа́лось всего́ лишь 20–30 ли́тров самого́нной во́дки. Тако́й напи́ток был в буква́льном смы́сле доро́же зо́лота. На протяже́нии XVIII-XIX веко́в в Росси́и существова́л осо́бый род заня́тий, кото́рый называ́лся винокуре́ние, т.е. изготовле́ние кре́пких напи́тков. Реце́пты и осо́бые спо́собы получе́ния самого́на переходи́ли по насле́дству. В ка́ждом большо́м дворя́нском поме́стье бы́ли свои́ та́йны самогоноваре́ния, винокуре́ние тех времён бы́ло именны́м и не носи́ло комме́рческого хара́ктера.

Russian home-distilled vodka (samogon) of the first half of the XIX century was often superior in quality to the English whiskey and French cognac. For the sake of quality, up to 95% of the original raw material were lost. Twelve hundred liters of mash could be turned in only 20-30 liters of samogon. Such a drink was literally worth more than gold. During the XVIII-XIX centuries, there was a special profession in Russia, called distillation, i.e. production of spirits. Recipes and special methods of producing samogon handed down from generation to generation. Every large manorial estates had its secrets of brewing, the distilling of those times carried the name of the producer, and didn’t have a commercial nature.

Во́дка Шереметевых, Юсуповых, Куракиных, Разумовских намно́го превосходи́ла по ка́честву шотла́ндский ви́ски и францу́зский конья́к. И́менно тако́й самого́н Екатери́на II отправля́ла в дар Гу́ставу III, Фри́дриху Вели́кому, Вольтеру и Ка́рлу Линнею.

The vodka of Sheremetevs, Yusupovs, Kurakins, Razumovsky much surpassed the quality of Scotch whiskey and French cognac. Catherine II sent this exact samogon to Gustav III, Frederick the Great, Voltaire and Karl Linnaeus.

К концу́ XIX ве́ка ка́чество во́дки си́льно уху́дшилось. А причи́ну э́того свя́зывают, как ни стра́нно, с отме́ной крепостно́го пра́ва. До 1861 года во́дку гна́ли ме́дленно, затра́чивая огро́мное коли́чество сырья́: ведь зерно́ бы́ло даровы́м, труд крестья́н-виноку́ров – неоплачиваемым, дрова́ беспла́тными.

By the end of the XIX century, the quality of vodka deteriorated strongly. And the reason for this is related, strangely enough, to the abolition of serfdom. Until 1861 vodka was produced slowly, spending a huge amount of raw materials: the grain was cheep, the work of peasants-distillers – unpaid, and firewood – free.

Самого́нная во́дка име́ла преде́льно высо́кий ста́тус. И́менно э́та во́дка ушла́ в про́шлое с отме́ной крепостно́го пра́ва. В но́вых усло́виях её сто́имость превосходи́ла бы в 100 раз сто́имость самого́ дорого́го шотла́ндского ви́ски.

Self-made vodka had an extremely high status. This exact vodka that left in the past with the abolition of serfdom. Under new conditions, its cost would exceed 100 times the cost of the most expensive Scotch whiskey.

Самого́н – э́то исключи́тельно ру́сский кре́пкий напи́ток, он широко́ изве́стен на Ру́си с XV ве́ка. Первонача́льно самого́нная во́дка была́ не хмельны́м напи́тком, а лека́рственным насто́ем, в тако́м значе́нии она́ встреча́ется в Новгоро́дской ле́тописи 1533 года.

Samogon is exclusively Russian strong drink, it is widely known in Russia since the XV century. Initially, the home-brewed vodka was not an intoxicating drink, but a medicinal infusion, in this purpose it’s seen in the Novgorod chronicle of 1533.

Сего́дняшнее ка́чество во́дки нельзя́ да́же бли́зко сравни́ть с тем, что пи́ли бога́тые лю́ди па́ру|пару́ со́тен лет наза́д. Всё э́то сле́дствие измене́ния «обще́ственного положе́ния» самого́нной во́дки. Вско́ре по́сле отме́ны крепостно́го пра́ва|права́ во́дка ста́ла монопо́лией госуда́рства. В XX ве́ке она́ ста́ла воспринима́ться уже́ не как дворя́нский напи́ток, а как наро́дный.

Today’s quality of vodka can not even be closely compared with what the rich people drank a couple of hundred years ago. All this is a consequence of the change in the “social status” of moonshine vodka. Soon after the abolition of serfdom, vodka became the monopoly of the state. In the XX century, it began to be perceived no longer as a noble drink, but as a national drink.

На сего́дняшний день в Росси́и для того́, что́бы производи́ть и продава́ть спиртосодержа́щие напи́тки, необходи́мо получи́ть госуда́рственную лице́нзию. В ино́м слу́чае изготовле́ние самого́на явля́ется правонаруше́нием. Хотя́ технологи́чески пригото́вить самого́н мо́жет ка́ждый, одна́ко его́ ка́чество бу́дет по́лностью зави́сеть от того́, наско́лько то́чно бы́ли соблюдены́ все усло́вия проце́сса.

Today in Russia, in order to produce and sell alcohol-containing beverages, it is necessary to obtain a state license. Otherwise, making samogon is an criminal offense. Although technologically everyone can prepare the samogon, its quality however will depend entirely on how accurately all the conditions of the process are met.

Russian Pod 101
1+
  

One comment on “Russian home-distilled vodka (Samogon)

  1. I can’t agree it’s a plebeian drink. Some people don’t trust vodka from shops. Is it made of natural products? We can’t know. Our homemade samogon consists of water, sugar, yeast and potato. It’s called braga. So we’d rather have our natural homemade samogon with potatoes we plant in our gardens than drinks we are not sure of. Lots of love from Russia 🙂

Your feedback and questions

Your email address will not be published. Required fields are marked *